07 août 2018

Doing film photography with the Olympus OM-2n / En argentique avec l'Olympus OM-2n

A personal tribute for the 100th anniversary of Olympus / Un hommage personnel pour le 100ième anniversaire d'Olympus

(Le texte français est présenté à la suite de la version anglaise)

Once upon a time there is a fondamental uncertainty of doing photography because you never have been guaranty to get good picture results at the end. It was part of a technology that was involving in fact many different sciences such as optical physic and specific chemistry. Over that you can add the influences of external factor like temperature, humidity and time of conservation. So doing film photography was a kind of gambling even if you know most of the rules involved. Repetitive results were hard to reach and require deep experience of the medium and strong discipline of application.

But it was fun, creative and rewarding for the most persistent and talented photographers. Moreover the still film cameras used at that time were very distinctive between the manufacturers and their different models. Each combination of photograph-equipment-technique observed during that era was offering its original signature. Today the limitless of the digital age have erased most of the bias of the film era.

I don't like to go back on something most of the time since I have discoverer in many cases it conduct you to reproduce flatly the past without no new true personal advancement. So bring back the film era to my agenda was asking me a different reflexion. Instead of redo the past simply I have decided to address this challenge like a complete new venture like a new photographic technique. For sure I cannot simply ignore all my past amateur and professionnel experiences working with traditional film. But I concentrate myself to the picture taking aspect of doing film photography. All negative once developed were  scanned and then digitally post-treated. In fact I didn't want to reintroduce myself to darkroom work since I can easily reproduce many of the traditional manipulations through an actual image post-treatment software with a much lower cost, less time involved and a far more ecologic way of doing.

Choosing a still camera was another challenge. I didn't want to spend a lot of money with some classical cameras of my past like the Leica M4P or M6 or the Nikon F3 HP. So I have selected an Olympus OM-2N equipped with a standard Zuiko 50mm F1.8 lens which represent a very compact 35mm model for that time doted with a good internal exposure meter. The OM-2N give you the choice to work fully manual à la OM-1 or in a semi-automatic aperture priority mode. Focus should be done manually in every circonstances so prefocus or using hyperfocal aperture setting can be a good help.

Using a film camera will ask you a strong sense of anticipation in many ways. Selecting and positioning the subject, analyzing the light, adjusting the exposure parameters like shutter speed and aperture and knowing their respective effect like the deep of field or the panning of the action without not forgetting the choice of the film (Type, ISO, Processing) and further choices have to be done in film photography. With time some decision reflexes can help you to mastermind these technical tasks with more ease.

Slow down the pace
This is may be the best advice that you can follow in traditional film photography. Since most of the operations are done manually, it is easy to get foul by a missing or wrong technical choice without knowing it until the the film processing (when it is too late!). With film you are becoming a technical decision maker on photographic aspects that are automatically treated with digital cameras. That safety doesn't exist anymore. A bit like a painter who select its canevas, its brushes, its colors, etc.

Analyse your subject
Its position (posture), its relative distance from you and its perspective, its color or its gray tonal distribution and contrast, its deep (using the deep of field phenomena), its context and attitude if necessary. The subject is the purpose of your creative expression through photography. So it needs to be properly explored and experimented. And be persistent to redo your subject as long it is possible to refine your photographic research.

Evaluate your results
You have to progress since film photography is asking you a stronger learning curve to be mastermind. The only sure way to do this is by evaluating your picture results and be critical. Is the final image correspond to your expectation? That can be hard sometime to comprehend and move ahead again with a proper attitude. Technical errors will be on your own responds. So you have to understand and manage them.

Do some prints
The final act of film photography is producing a print of your final image. That is the classical essence of the medium since its very fondation. Doing prints and especially larger one can be the most rewarding fact about doing film photography. Don't prevent yourself to print in anyway your pictures ... and showing it. At the end and on a much longer run photographic prints may be the last living témoignage of the subject because most of the digital forms of archives tend be obsolete in a fast rate. Over the past two centuries photographic print proof to be more reliable than any other image representation.

Film photography will never be a substitute of the modern digital photography that supplement it in a world of instant and multilateral communication. But film photography stay a art creative technique that deserve to be preserved and cultivated.

All film pictures presented here were taken on Ilford XP2 Super 400 film (C41 Process) with an Olympus OM-2n camera & a Zuiko 50mm F1.8 lens. The Olympus OM-2n is a fairly primitive camera by today photographic standards and has been technicaly surpassed in every senses by even basic ILC models. Its approximated exposure metering system reveals some basic propension to falsely interpret a more critical lightning situation. Manual focusing is accurate although it requires a good eye appreciation through the excellent optical reflex viewfinder but with a limited eye relief. Film advance is classical performed with a smooth wind lever and motorization is only offer as an option. Front shutter speed ring is a particularity of the Olympus OM system and can be at first a bit misleading. The grip (without optional winder) is simply non existant compare to the modern design. If you are familiar with digital photography you may need to train yourself to work with this type of camera before really get use to have satisfactory results.

Here are some advantages to use the Olympus OM-2n film camera. First the OM-2n is doted of a very good and luminous optical viewfinder that it is a real pleasure to do focusing with and to appreciate your deep of field. Secondly it is very easy possibility to select your exposure fully manually or to choose the automatic option. That way you don't omit to check your selected parameters (aperture and shutter speed). The film advance is very smooth to operate and the lever can be positioned beside your thumb for fast operating. Indications inside the viewfinder are minimalist giving you a plus/minus signs for exposure control in manual mode and s shutter speed scale with a pointing needle in the aperture priority mode. A flash confirmation light is also part of the info available.

Shutter speed and aperture (on lens) control rings are located surrounding the taking lens. You have to get the habit to check these parameters visually prior to look into the viewfinder. After a certain time you may memorize the value associated to the position of those control rings. In a whole the Olympus OM-2n is a very simple camera to operate once you have assimilated the fondamental of its use.

Working for several years with electronic products I am amaze to find a photo device like the Olympus OM-2n that is still able to fulfill the bill and delivers very decent results surely at the level of many more modern digital products. Sure the technical limitations are obvious in particular in regard with the exposure latitude and the very narrow capacity of color adaptation if any (Sorry but no automatic white balance). But using a black and white film such as the Ilford XP2 will help to exploit many interesting possibilities.

En argentique avec l'Olympus OM-2n

Parler du film traditionnel (et argentique) relève maintenant d'un faux débat qui tente d'établir une comparaison dépassée des vertus réciproques du support argentique versus le numérique. Car ce débat est inexistant puisque dans la vie de tous les jours le numérique a supplanté largement l'argentique par ses avantages inhérents au monde actuel de la communication multilatérale et instantanée. La photographie numérique est maintenant une norme universelle médiatique qui rappelle l'évolution rapide de notre technologie d'expression et de diffusion.

Alors qu'en est-il de cette vague à caractère nostalgique qui prône un retour à la photo argentique? Deux éléments surtout: un souvenir tenace évoquant une époque révolue qui a culminé il y a maintenant plus de trois ou quatre décennies déjà mais aussi une curiosité légitime de découverte de ce médium d'expression si à contresens de la photographie numérique actuelle. Par une sorte de déni de l'automatisation et de l'intelligence artificielle d'interprétation technique, la maitrise de l'argentique est une forme de ré-appropriation de la sélectivité créatrice de l'image fixée.

Cependant il ne s'agit pas d'un exercice facile particulièrement sur le plan technique. Son apprentissage peut être difficile surtout si l'on recherche une latitude similaire  celle de la technique numérique. Car l'argentique impose de limites frustrantes en particulier pour ses nouveaux adeptes. Elles peuvent s'apparenter à celles imposées par d'autres média artistique comme la peinture ou la sculpture. Enfin il y a une certaine forme de credo concernant la maitrise de l'argentique qui renvoie à des recettes de certains anciens photographes reconnus et qui regroupent des cercles d'adeptes qui peuvent restreindre la pratique plus créatrice de l'argentique.

Notre point de départ reste le support argentique d'enregistrement de l'image initiale. Ce support assimilé fréquemment au film (acétate) possède des caractéristiques uniques et non modifiables de sensibilité et de palette de couleur ou de tons (noir et blanc). Il est donc invariable ou quasi-inflexible. Sa manipulation implique des préventions d'exposition accidentelle à la lumière ou à d'autres types de rayonnements, aux températures et aux niveaux d'humidité extrêmes. Enfin si l'on exclut le cas du film inversible pour diapositive, le résultat final du traitement du film propose un négatif de l'image fixée. Il y a donc un processus d'inversion nécessaire à la permutation de ce négatif en version positive similaire à celle de notre vision habituelle.

Tout ceci indique bien les caractéristiques inhérentes du support argentique et son relative manque de latitude surtout en comparaison avec les capteurs numériques modernes. Mais toutes ces contraintes contribuent fortement à créer une signature typique du photographe qui l'emploie. Car aux choix initiaux du sujet, de sa position, de sa profondeur, de son expression s'ajoutent la sélection du point de focalisation, du temps de pose et de l'ouverture du diaphragme de l'objectif qui sont autant d'éléments discriminants de l'image finale fixée sur pellicule. L'improvisation et le hasard occupent une part moins grande dans leur contribution du résultat enregistré.

Aujourd'hui la photographie argentique prend toute sa place à titre de technique particulière de création et d'expression artistique. Ce n'est donc pas un retour vers un passé révolu mais la continuité d'un art visuel bicentenaire.

(Source: Ilford Photo)
Toutes les photos argentiques présentées dans ce texte ont été réalisées sur film Ilford XP2 Super 400 (Développement C41) avec un appareil Olympus OM-2n et l'objectif Zuiko 50mm F1.8. Étant un utilisateur régulier d'appareils photo numériques à objectifs interchangeables de la marque Olympus comme les OM-D de différentes versions il est facile de réaliser tout le chemin parcourue entre la série OM argentique d'il y a trois ou quatre décennies et la production numérique actuelle. Les différences sont énormes et déterminantes pour l'efficacité et le facteur réussite entre ces deux types d'appareils. L'Olympus OM-2n reste un appareil photo assez primitif dans son mode d'opération malgré la présence de certaines innovations pour l'époque comme la lecture de l'exposition OTF en mode priorité ouverture et la lecture TTL en mode flash électronique. Sa visée optique réflexe est très lumineuse mais le manque de relief oculaire est un peu handicapant pour l'appréciation complète de l'image captée.

Au début des années 1970 l'apparition de l'Olympus OM-1, d'abord appelé M-1, a causé une commotion en proposant un véritable appareil photo 35mm à visée réflexe et objectif interchangeable plus compact et plus léger doté d'un viseur plus lumineux. À peine deux ans plus tard l'OM-2 fait son entrée en proposant un mode automatique (priorité ouverture) et un système flash TTL dans un même volume réduit. Les concurrents ne pourront réagir qu'avec un certain retard à cette nouvelle tendance  à la diminution des boitiers. À l'époque le tarif nord-américain d'un modèle Olympus OM-2n dépassait les $500CAN qu'on peut traduire en dollars de 2018 à $2375. Il s'agissait donc d'un équipement de très haut de gamme. Aujourd'hui on peut se procurer le même appareil en bonne condition pour environ $150CAN y incluant l'objectif F.Zuiko 50mm F1.8

Une check list bien commode:

  • Ton film est-il bien amorcé dans la bobine de réception de l'appareil? (Y a-t-il un film dans l'appareil incidemment?!)
  • Ton indice ISO (ASA/DIN) est-il bien réglé?
  • Quelle est ta vitesse d'obturation?... et ton ouverture sur l'objectif? ... et surtout ta mesure d'exposition confirme-t-elle la pertinence de ces choix?
  • Ta mise au point est-elle bien choisie pour ton sujet? ... et ta profondeur de champs, est-elle suffisante ou trop grande?
  • Ton appareil est-il tenu de façon stable à la main ou sur trépied? Ou bien ton mouvement de suivi du sujet est-il suffisamment fluide?
  • Ton déclenchement s'effectue-t-il en douceur?
  • Enfin n'oublies pas d'avancer ton film à la pose suivante après ta prise de vue!!!

En guise de conclusion
Certains lecteurs pourront se demander si l'Olympus OM-2n aurait pu être mon choix professionnel sachant que j'utilisais les appareils Nikon F2/3/4 ou les Leica M4P/6 à cette époque du film argentique. Rétrospectivement peut-être car même aujourd'hui je reste impressionné par la qualité du design et de construction des boitiers et des objectifs Olympus OM, l'étendu du système OM et la finesse des résultats obtenues. Malheureusement la norme professionnelle de cette époque pour la gamme Nikon prévenait une plus grande disponibilité du système Olympus.